Biotecnología

¿Qué es la Biotecnología?

Toda tecnología que utiliza seres vivos o alguna de sus partes, para la obtención o modificación de productos y/o procesos útiles para el hombre. Algunos ejemplos de actividades y/o procesos que utilizan biotecnología son la industria láctea, alimentaria, farmaceútica o médica. La historia de la biotecnología es antigua, se remonta a la fabricación del vino, el pan, el queso y el yogurt. Hace miles de años el hombre descubrió y mejoró, entre otras cosas, el proceso por el cual el jugo de uva fermentado se convierte en vino. Estas aplicaciones forman parte de lo que hoy se conoce como biotecnología tradicional, y que está basada en la obtención y utilización de productos del metabolismo de ciertos microorganismos.

El desarrollo de la biotecnología moderna se inició a principios de la década de 1980, gracias a los avances en el conocimiento de la biología molecular de microorganismos, plantas y animales, y al desarrollo de las técnicas de ingeniería genética. Así fue como en 1983 se logró producir la insulina humana en bacterias. Al mismo tiempo, en el mundo comenzaron a obtenerse las primeras plantas genéticamente modificadas. Muchas compañías iniciaron una transformación en el campo de la genética y la biología de plantas. En esta misma década, los científicos lograron por primera vez introducir genes en células vegetales, utilizando estas técnicas, para transferir genes de un organismo a otro dando lugar a una planta transgénica o genéticamente modificada (GM).

Monsanto como compañía innovadora en biotecnología agrícola, reconoce la importancia de integrar el mejoramiento tradicional y el desarrollo de semillas, las herramientas de biología molecular y la biotecnología. De este modo, uno de los primeros productos en incorporar tecnología fue la soja Roundup Ready®, tolerante a la aplicación de herbicida, introducida en el mercado argentino en 1996. Luego, la tecnología Bt permitió el desarrollo cultivos protegidos de insectos, ofreciendo múltiples beneficios al productor. El algodón tolerante a herbicida (Roundup Ready®) se comercializa desde 1997 en Estados Unidos y desde el 2001 en nuestro país. En los años 2007 y 2009 se obtuvieron las primeras autorizaciones para comercializar cultivos de maíz y algodón que combinaron en la misma planta las características de tolerancia a herbicida (TH) y resistencia a insectos (Bt).

Cultivo Evento de Transformación Tecnología Año de autorización para producción y comercialización
Soja GTS 40-3-2 TH 1996
Algodón MON531 Bt 1998
Maíz MON810 Bt 1998
Algodón MON1445 TH 2001
Maíz NK603 TH 2004
Maíz NK603 x MON810 TH x Bt 2007
Algodón MON1445 x MON531 TH x Bt 2009
Maíz MON 89034 X MON 88017 TH x Bt 2010
 
En la tabla se indican únicamente los eventos que pertenecen a Monsanto Argentina SAIC. Para ver la lista completa de cultivos GM con aprobación para comercialización en Argentina, haga click aquí . TH, tolerancia a herbicida, Bt, resistencia a insectos; THxBt, combinación de las características de tolerancia a herbicida y resistencia a insectos.

Para más información sobre diferentes aplicaciones biotecnológicas puede consultar el curso electrónico Biotecnología Básica.

Mejoramiento Convencional y Biotecnología Moderna

Todos los organismos vivos están compuestos por células que almacenan en los núcleos una gran cantidad de información que determinará las características propias del organismo. Este conjunto de información se conoce como el genoma de un organismo, y se hereda de padres a hijos. Los mejoradores de plantas (fitomejoradores) se encargan de combinar o cruzar plantas seleccionadas, que darán lugar a nuevas plantas que contendrán una mezcla de las características de las plantas parentales de la misma forma en que los niños tienen una combinación de las características de sus padres. El objetivo es el de generar variabilidad y obtener plantas con características novedosas, para lo cual el fitomejorador deberá seleccionar entre la descendencia aquellas plantas que presenta características beneficiosas o de interés (ver en la figura diferentes tipos de maíces).

Variedad temprana de maíz Vallle de Tehuacán

espigas de maíz Durante más de 10.000 años el hombre ha utilizado el mejoramiento para domesticar animales y plantas, seleccionando aquellos cultivos de mayor o más rápido crecimiento, semillas más fuertes o frutos más dulces. De hecho todas las plantas que se cultivan han resultado modificadas a través de este proceso, y son muy diferentes de sus antepasados (ver en la figura la comparación entre Teosinte y maíz en la actualidad).

En el pasado, este trabajo se realizaba en invernaderos y en los campos y podía consumir mucho tiempo. Con las tecnologías actuales nuestros fitomejoradores pueden evaluar el perfil genético de las plantas en el laboratorio y tomar decisiones más tempranas dentro del proceso de mejora. Esto se logra a través de la combinación de tecnologías que permiten cultivar tejidos en el laboratorio, analizar el ADN de las plantas y de la utilización de herramientas como los marcadores moleculares.


Los principios de la mejora de la planta

¿Qué es la Ingeniería Genética?

La ingeniería genética comprende una serie de herramientas que permiten a los científicos aislar un gen proveniente de una especie, por ejemplo una bacteria, e insertarlo en el genoma de otra especie diferente, como podría ser una planta. Así, el gen insertado otorgará a la planta una característica nueva como podría ser la habilidad para tolerar un estrés ambiental (por ej. la sequía o el ataque de un insecto). Como resultado del proceso obtendremos un organismo transgénico o genéticamente modificada (GM).

En Monsanto, utilizamos estas técnicas para darle a las plantas características o rasgos que ayudarán a los agricultores a producir más y conservar sus recursos. Además, trabajamos para introducir en las plantas nuevas características que resulten beneficiosas para los consumidores, como por ejemplo cultivos que produzcan aceites más saludables.

¿Cómo se obtiene una planta transgénica o GM?

Hoy en día, las herramientas de la ingeniería genética nos permiten introducir genes en las células vegetales que pueden provenir de una especie complemente diferente, como es el caso de una bacteria.
El proceso de obtención de una planta transgénica puede dividirse en tres etapas:  • En primer lugar se necesita introducir en las células del tejido vegetal el gen de interés, a este proceso se lo denomina transformación y puede llevarse a cabo a través de distintas técnicas. El objetivo de la transformación es incorporar una o varias copias del gen de interés en el genoma de la célula. Cada gen que se inserta en el genoma, constituye un evento de transformación diferente;
 • luego utilizando diferentes técnicas de cultivo in vitro de tejidos vegetales se regenera una planta completa a partir de una única célula o un pequeño grupo de células transformadas;
 • posteriormente, y a través de las técnicas de mejoramiento convencional (cruzamiento sexual tradicional), se puede transferir el gen incorporado en la planta transgénica a variedades comerciales de alto rendimiento.

Para más información sobre el proceso de investigación y desarrollo consulte la sección Investigación y desarrollo.

Algunos de los métodos de transformación utilizados son por ejemplo el “cañón génico” o “pistola de genes”, un instrumento que permite introducir genes en plantas mediante aceleración (o "bombardeo") de micro proyectiles de oro o tungsteno, recubiertos con el gen (o fragmento de ADN) que se desea incorporar. Otro ejemplo es el método de transformación mediado por Agrobacterium, una bacteria naturalmente presente en los suelos, que tiene la capacidad natural de transferir segmentos de ADN al núcleo de la célula vegetal. En ambos casos, mediante procesos celulares naturales, el ADN de la célula vegetal receptora, se separa y vuelve a unirse, permitiendo que se incorpore el nuevo gen integrándose al genoma de la célula. Ahora, el gen forma parte del ADN de la planta y será traspasado a la descendencia, como uno más.

Para más información sobre los métodos de transformación puede consultar la sección Métodos de transformación del curso electrónico Biotecnología Básica.

¿Son seguros los productos biotecnológicos?

Sí. Para obtener la autorización para comercializar un cultivo GM y sus productos derivados es necesario someterlos a diferentes pruebas y estudios para determinar que se trata de productos seguros para el ambiente y para el consumo alimentario. En Argentina, la autorización para la liberación comercial del cultivo GM es otorgada por la Secretaría de Agricultura, Ganadería y Pesca (SAGYP), y los organismos encargados de las evaluaciones de bioseguridad son la Comisión Nacional Asesora en Biotecnología Agropecuaria (CONABIA) y el Servicio Nacional de Sanidad Agroalimentaria (SENASA).

Para más información consulte la sección Marco Regulatorio en Argentina.